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El mucílago del café

De contaminante a fuente de productos útiles


Medellín, 10 de noviembre de 2008 –Agencia de Noticias UN–
Se estima que el grano del café representa solo el 20 por ciento del volumen total de la fruta. El 80 por ciento restante son desechos que se obtienen durante el proceso de extracción del fruto.

Uno de esos residuos es el mucílago, considerado entre los más contaminantes del beneficiado húmedo y el cual, de acuerdo con una investigación que se adelanta en el Laboratorio de Bioconversiones de la Facultad de Ciencias de la UN en Medellín, podría utilizarse en la elaboración de conservantes y acidulantes.

El mucílago es una sustancia viscosa, de mayor o menor transparencia, que se encuentra en el café. Es un compuesto que se retira del fruto con métodos secos o con agua para eliminar la mucosidad en el grano.

Hasta hace poco en Colombia, la práctica para desprender esa mucosidad en el café se hacía de forma artesanal con abundante agua. Sin embargo, esa práctica ha perdido terreno desde que se desarrolló una máquina llamada desmucilaginador, que además de limpiar el grano mejora la apariencia y la calidad del fruto.

No obstante, a pesar de los esfuerzos por establecer una producción más limpia y por utilizar el mucílago en el engorde de cerdos o en la elaboración de preparados para la lombricultura, este compuesto sigue siendo un elemento contaminante de suelos o de fuentes de agua por su alta carga orgánica.

Por ello, investigadores de la UN en Medellín analizan la posibilidad de buscar un doble beneficio positivo en el mucílago: por un lado, que sirva para elaborar un producto de valor agregado y, por otro, que contribuya a la solución del problema ambiental que genera la mala disposición de estos residuos agroindustriales.

“Nuestro trabajo investigativo siempre se ha enfocado a que se hagan productos útiles de valor agregado, mediante la acción de las células, que pueden ser de origen microbiano, vegetal o animal”, aseguró Mario Arias Zabala, profesor asociado de la Facultad de Ciencias.

Según la investigación, en la cual participan estudiantes de pregrado y posgrado, “este compuesto del café podría ser convertido, vía fermentación, en etanol o ácido láctico”, precisó el profesor.

Este ácido sería de utilidad para dar propiedades de sabor a los jugos, los helados, las bebidas gaseosas y otros alimentos. Así mismo, serviría como preservativo en el almacenamiento de alimentos y evitar que los productos empacados a granel sean atacados por insectos o microorganismos.

(Fin/ae/feb)

Nº 732

 

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